Bagaimana Pemerintahan Biden Dapat Memperluas Pita Lebar Pedesaan
Element

Bagaimana Pemerintahan Biden Dapat Memperluas Pita Lebar Pedesaan


Pada awal pandemi, Larry Irving meninggalkan Washington, DC, dan tinggal di sebuah properti sewaan di tepi Taman Nasional Shenandoah, di Virginia, di mana, dia segera menemukan, layanan Internet tidak cukup untuk menjalankan bisnis konsultasi. Jadi Irving akan berkendara ke perpustakaan setempat setiap hari dan bekerja di mobilnya, menyangga Wi-Fi perpustakaan. Lebih dari dua dekade sebelumnya, sebagai Asisten Menteri Perdagangan untuk Komunikasi dan Informasi di Pemerintahan Clinton, Irving telah mempopulerkan istilah “kesenjangan digital” untuk menggambarkan perbedaan antara kaya dan miskin di Internet. “Kami melakukan serangkaian penelitian yang menunjukkan bahwa jika Anda miskin, jika Anda minoritas, jika Anda sudah tua, dan jika Anda berada di pedesaan, Anda cenderung tidak memiliki akses ke Internet,” kata Irving kepada saya. Kemiskinan adalah hal yang konstan.

Dalam dua puluh tahun terakhir, kepadatan penduduk mendukung pembangunan infrastruktur Internet di daerah perkotaan, tetapi hanya ada sedikit insentif ekonomi untuk melakukannya di banyak daerah pedesaan di negara tersebut. Ini adalah kekosongan yang COVIDPenguncian -19 telah terungkap, dengan begitu banyak orang Amerika bekerja dari rumah, bersekolah menggunakan Zoom, mengandalkan telehealth, mendaftar untuk vaksinasi online, dan, dalam banyak kasus, mengucapkan selamat tinggal terakhir kepada orang yang dicintai di layar. Di antara gambar pandemi yang bertahan lama adalah gambar anak-anak tanpa broadband di rumah, masuk ke ruang kelas yang jauh dari tempat parkir restoran cepat saji atau tangga sekolah dasar yang tutup.

Sebagian dari masalahnya adalah tidak adanya data yang dapat diandalkan tentang berapa banyak orang Amerika yang tidak memiliki internet berkecepatan tinggi. Dalam laporan tahun 2019, Komisi Komunikasi Federal memperkirakan bahwa dua puluh satu juta orang Amerika tidak memiliki Internet broadband, yang didefinisikan sebagai kecepatan unduh minimum dua puluh lima megabit per detik dan kecepatan unggah tiga megabit per detik. Tetapi perkiraan itu didasarkan pada angka yang diberikan oleh penyedia Internet, yang memiliki sejarah membengkaknya jumlah rumah tangga yang mereka layani dan kecepatan yang mereka berikan. Sebuah studi oleh para peneliti di Broadband Now, sebuah badan pengawas industri, menyebutkan jumlah tanpa broadband adalah empat puluh dua juta — dan itu tidak termasuk perkiraan delapan belas setengah juta orang yang tidak mampu membeli Internet berkecepatan tinggi di tempat-tempat yang tersedia.

Tanpa data yang akurat, upaya untuk menjembatani kesenjangan digital pasti gagal. “Peta yang menunjukkan tempat layanan itu mengerikan,” kata Senator Joe Manchin, Demokrat dari West Virginia, kepada saya. “Saya bertengkar dengan Ajit Pai” —ketua FCC selama Pemerintahan Trump— “tentang ini selama bertahun-tahun. Dia tidak mau menerima bahwa peta itu kacau. ” (Pai menyebut karakterisasi Manchin “salah secara kategoris”, dan mengatakan bahwa FCC telah “memprakarsai pembuatan peta yang lebih terperinci dan akurat.”) Brian Deese, kepala baru Dewan Ekonomi Nasional, mengatakan kepada saya bahwa Administrasi Biden sadar bahwa data yang buruk telah mengakibatkan layanan Internet yang buruk, bahkan ketika perusahaan yang seolah-olah memasoknya menerima miliaran dolar dalam subsidi federal. “Ini adalah masalah yang sedang kami kerjakan secara aktif dengan Kongres dan FCC untuk memperbaikinya,” katanya kepada saya. (Sebagai bagian dari Desember 2020 COVID-19 paket bantuan, Kongres mengalokasikan enam puluh lima juta dolar kepada FCC untuk mendapatkan data layanan yang lebih akurat.)

Sebagai seorang kandidat, Joe Biden tampaknya memahami bahwa menarik pemilih pedesaan adalah kebutuhan politik. Dalam “Plan for Rural America,” Biden berjanji “untuk memperluas broadband, atau broadband nirkabel melalui 5G, ke setiap orang Amerika.” Sebagai bagian dari upaya, Biden menjanjikan dua puluh miliar dolar untuk membangun infrastruktur broadband pedesaan, serta tiga kali lipat dari jumlah uang yang tersedia untuk organisasi, pemerintah lokal, kelompok suku, dan perusahaan untuk menghubungkan masyarakat pedesaan melalui Departemen Amerika Serikat. Program Community Connect Pertanian. Shirley Bloomfield, CEO dari Pedesaan Broadband Association, sebuah organisasi keanggotaan nasional yang terdiri dari delapan ratus lima puluh penyedia lokal kecil, diundang untuk bergabung dengan inovasi kampanye dan komite penyebaran broadband. “Mungkin dua minggu setelah pemilihan, kami dipanggil untuk bertemu dengan tim transisi FCC, dengan tim transisi Administrasi Telekomunikasi dan Informasi Nasional, dan tim pengembangan pedesaan USDA untuk berbagi ide dan prioritas kami,” katanya kepada saya. “Mereka mulai berlari.”

Federal COVID-19 RUU bantuan, yang disahkan dengan dukungan bipartisan yang luar biasa pada bulan Desember, mengalokasikan miliaran dolar untuk memperluas akses broadband ke keluarga berpenghasilan rendah, satu miliar dolar untuk menghubungkan tanah suku, dan jutaan dolar untuk pembelajaran jarak jauh dan telemedicine. “Teman-teman Republik saya merasakan hal yang sama dengan teman-teman Demokrat saya,” kata Manchin kepada saya. “Mereka semua menginginkan konektivitas.” Salah satu contohnya adalah kolega Partai Republiknya dari West Virginia, Senator Shelley Moore Capito, yang memulai kaukus broadband pedesaan di Senat dan secara aktif bekerja untuk meningkatkan pengumpulan data. Capito sangat ingin melihat tagihan infrastruktur yang membutuhkan kabel serat optik untuk dipasang di sepanjang jalan raya dan jalan baru. “Ini adalah Administrasi yang berbicara banyak tentang pembangunan infrastruktur sebelum mereka benar-benar menjabat,” kata Capito kepada saya. “Saya pikir mereka melipat semua pekerjaan yang telah kita lakukan sebelumnya dan terus dilakukan dengan broadband pedesaan ke dalamnya.”

Irving mengatakan kepada saya bahwa setelah Clinton meninggalkan jabatannya, pada tahun 2001, Pemerintahan Bush tidak berbuat banyak untuk mengatasi kesenjangan digital. Pemerintahan Obama, sebagian besar melalui tagihan stimulusnya, mengirim uang ke negara-negara bagian untuk memperluas broadband, tetapi tidak cukup untuk menutup kesenjangan. Ketika Trump mengambil alih, Irving berkata, “Anda masih memiliki tiga puluh hingga empat puluh juta rumah tangga di negara ini tanpa akses ke broadband yang baik — beberapa karena keterjangkauan, beberapa karena aksesibilitas, tetapi masalah keterjangkauan diabaikan.”

Dua tahun lalu, FCC, di bawah kepemimpinan Pai, mengumumkan lelang Dana Peluang Digital Pedesaan (RDOF), sebuah pot uang dua puluh miliar dolar, dibayarkan selama sepuluh tahun, untuk membawa broadband ke daerah pedesaan yang kurang terlayani. RDOF dirancang sebagai lelang terbalik, yang berarti akan memberi penghargaan kepada perusahaan yang mengajukan tawaran terendah untuk layanan tercepat. Tahap pertama lelang, yang dimulai Oktober lalu, sebulan sebelum pemilihan, bertujuan untuk memberikan layanan ke lebih dari enam juta rumah dan bisnis yang kurang terlayani. Bloomfield mengatakan kepada saya bahwa dia dan anggotanya sangat senang bahwa pemerintah akan memberikan dana yang besar untuk membangun hingga mil terakhir — pos-pos terdepan yang sepi di mana laba atas investasi yang rendah bagi penyedia biasanya menjadi penghalang.

Itu berubah setelah pemenang lelang diumumkan. “Itu benar-benar memprihatinkan,” katanya. Tawaran pemenang terbesar, LTD Broadband, penyedia layanan nirkabel kecil berbasis di Las Vegas, adalah 1,3 miliar dolar, untuk menyediakan Internet berkecepatan tinggi ke lebih dari setengah juta lokasi di lima belas negara bagian, meskipun fokus utama perusahaan adalah Ada teknologi nirkabel, bukan broadband serat optik, dan sejumlah pakar broadband mempertanyakan apakah itu akan mampu mencapai kecepatan dan kemampuan serat optik yang menjadi dasar pemberian hibah itu. (Perwakilan dari LTD Broadband mengatakan bahwa perusahaan telah menggunakan serat optik di masa lalu dan akan secara besar-besaran meningkatkan kemampuan produksinya untuk memenuhi kewajiban hibah). SpaceX milik Elon Musk memenangkan tawaran delapan ratus delapan puluh enam juta dolar untuk perusahaan Internet satelitnya, Starlink, sebuah startup yang masih melakukan uji beta teknologinya dan yang mengusulkan area layanan “pedesaan” sekitar tiga belas persen perkotaan. (FCC mengatakan bahwa mereka hanya akan memberikan pendanaan setelah proses peninjauan yang menentukan apakah pemenang lelang akan dapat melaksanakan proposal mereka.) Memang, ketika analis melihat pada bidang yang diusulkan oleh pemenang RDOF untuk dilayani, mereka menemukan bahwa FCC telah mengklasifikasikan tempat parkir Pentagon, Bandara Internasional Los Angeles, dan sejumlah lingkungan kelas atas California sebagai pedesaan. (Seorang juru bicara FCC menjelaskan bahwa program tersebut memiliki kata “pedesaan” dalam judulnya karena sebagian besar uang akan masuk ke daerah pedesaan, bukan karena daerah perkotaan dan pinggiran kota, yang juga membutuhkan layanan, dikecualikan.)

Di West Virginia, Capito terkejut mengetahui bahwa Frontier Communications telah memenangkan kira-kira tujuh puluh persen dari semua uang yang dialokasikan untuk negara bagian — hampir dua ratus lima puluh juta dolar. Pada 2017, pemerintah federal meminta negara bagian untuk mengembalikan hampir lima juta dolar uang hibah setelah menemukan bahwa negara bagian telah mengganti Frontier untuk biaya yang “tidak dapat diizinkan” dan “tidak masuk akal”. (Frontier menyangkal bahwa mereka salah mengelola dana apa pun.) Ketika tawaran Frontier diajukan untuk ditinjau, Capito mengirim surat ke FCC, mendesaknya untuk menolak tawaran tersebut. Kelompok dan organisasi Virginia Barat lainnya juga melakukannya, termasuk senat dan legislatif negara bagian Virginia Barat, Kamar Dagang, dan kota Fayetteville, yang kop suratnya menyatakannya sebagai “salah satu kota kecil paling keren di Amerika,” meskipun dengan Internet yang buruk .

Tom Wheeler, ketua FCC di bawah Obama, mengatakan kepada saya bahwa, pada tahun 2016, tak lama sebelum meninggalkan kantor, dia dan timnya melakukan penelitian yang menunjukkan bahwa cara termurah untuk mengirimkan broadband adalah agar pemerintah membayarnya di muka, dengan cara jalan raya dan bandara dibiayai, daripada menggunakan program subsidi yang berbelit-belit. “Analisis yang kami lakukan menunjukkan bahwa dengan sekitar empat puluh miliar dolar, kami dapat mengirimkan serat ke sembilan puluh delapan persen dari semua lokasi yang tidak terhubung di negara ini,” katanya. (Dia dengan cepat menunjukkan bahwa ini hanya menyelesaikan masalah pedesaan, bukan “masalah ini melewati rumah saya tetapi saya tidak mampu membelinya,” yang penting.)

Pengalaman Slic Network Solutions, operasi empat puluh tiga orang di ujung negara bagian New York yang memenangkan hanya di bawah satu juta dolar dalam lelang RDOF, menggambarkan tantangan pendanaan broadband sedikit demi sedikit, melalui hibah dan lelang. Dua tahun lalu, Slic menerima tiga puluh dua juta dolar dari Negara Bagian New York untuk menyediakan layanan bagi sembilan puluh dua ratus rumah di Taman Adirondack dan kabupaten sekitarnya, di mana pengembalian investasi yang suram telah membuat takut penyedia layanan yang lebih besar. Kevin Lynch, chief operating officer Slic, mengatakan kepada saya, “Meskipun pada awalnya ada biaya modal yang tinggi untuk diterapkan, ini adalah investasi infrastruktur jangka panjang. Pikirkan jalur listrik. Beberapa dari mereka telah ada sejak tahun tiga puluhan. Dan, jadi, Anda tahu, seiring waktu, itu akan lebih dari sekadar membayar sendiri dan memberikan layanan hebat ke daerah pedesaan. Itulah mengapa kami sangat sukses dalam hal itu. “

Di Persembahkan Oleh : Keluaran SGP